• Tomaz Ponce Dentinho

Os extraterrestres estão entre nós deste sempre. São Virus para o mal e para o bem. Economist, 22/8


Os vírus são pacotes de material genético que exploram o metabolismo de outro organismo para se reproduzir. Tomam emprestado tudo do hospedeiro excepto o código genético. Reduzem a vida ao básico da informação e à sua replicação.

O mundo está cheio de virus. Há pelo menos 200.000 espécies virais diferentes. Um litro de água do mar pode conter mais de 100 bilhões de partículas de vírus e um quilo de solo seco dez vezes esse número. Potencialmente o mundo pode conter 10 elevado a 31 de vírus.

Os vírus adaptam-se para atacar todos os organismos existentes. Uma razão pela qual eles são potências da evolução é que supervisionam uma matança implacável e prodigiosa, sofrendo mutações enquanto o fazem. Isso é particularmente claro nos oceanos, onde um quinto do plâncton unicelular é morto por vírus todos os dias. Ecologicamente, isso promove a diversidade ao destruir espécies abundantes, abrindo espaço para outras mais raras. Quanto mais comum for um organismo, mais provável é que se desenvolva uma praga local de vírus especializados em atacá-lo e, assim, mantém-o sob controle.

Essa propensão para causar pragas também é um poderoso estímulo evolutivo para que as vítimas desenvolvam defesas, e essas defesas às vezes têm consequências mais amplas. Por exemplo, uma explicação de por que uma célula se destruir deliberadamente é se seu sacrifício para diminuir a carga viral em células próximas. Dessa forma, seus genes, copiados em células vizinhas, têm maior probabilidade de sobreviver. Acontece que esse suicídio altruísta é um pré-requisito para as células se unirem e formarem organismos complexos, como ervilhas, cogumelos e seres humanos.

A outra razão pela qual os vírus são motores da evolução é que eles são mecanismos de transporte de informação genética. Alguns genomas virais acabam integrados nas células de seus hospedeiros, onde podem ser transmitidos aos descendentes desses organismos. Entre 8% e 25% do genoma humano parece ter essas origens virais. Mas os próprios vírus, por sua vez, podem ser sequestrados e seus genes voltados para novos usos. Por exemplo, a capacidade dos mamíferos de gerar filhotes vivos é uma consequência da modificação de um gene viral para permitir a formação de placentas. E mesmo os cérebros humanos podem dever seu desenvolvimento em parte ao movimento dentro deles de elementos semelhantes a vírus que criam diferenças genéticas entre os neurónios dentro de um único organismo.

O elemento mais fascinante da evolução é que uma complexidade impressionante pode emergir da competição sustentada, implacável e niilista dentro e entre os organismos. O fato de sermos equipados com a capacidade de ler e compreender essas palavras é, em parte, uma resposta às ações de enxames de minúsculos replicadores que atacam, provavelmente desde que a vida surgiu na Terra por volta de 4 bilhões de anos atrás. É um exemplo surpreendente desse princípio em ação - e os vírus ainda não terminaram.

A consciência única da humanidade, talhada por vírus, abre novos caminhos para lidar com a ameaça viral e explorá-la. Isso começa com o milagre da vacinação, que se defende contra um ataque patogénico antes de ser lançado. Graças às vacinas, a varíola já não existe, tendo morto cerca de 300 milhões de vidas no século XX. A poliomielite certamente desaparecerá um dia. Uma nova pesquisa estimulada pela pandemia covid-19 aumentará o poder de examinar o reino viral e as melhores respostas que os corpos podem reunir - levando a defesa contra os vírus a um novo nível.

Outro caminho para o progresso está nas ferramentas para a manipulação de organismos que virão da compreensão dos vírus e das defesas contra eles. As primeiras versões da engenharia genética dependiam de enzimas de restrição - tesouras moleculares com as quais as bactérias cortam os genes virais e que os biotecnologistas empregam para mover os genes. A mais recente iteração da biotecnologia, a edição de genes letra por letra, conhecida como crispr, faz uso de um mecanismo antiviral mais preciso.

O mundo natural não é todo bom. Uma existência livre de vírus é uma impossibilidade tão profundamente inatingível que sua desejabilidade não tem sentido. Em todo caso, a maravilhosa diversidade da vida repousa sobre os vírus que, por mais que sejam uma fonte de morte, são também uma fonte de riqueza e de mudança. Maravilhosa, também, é a perspectiva de um mundo onde os vírus se tornem uma fonte de nova compreensão para os humanos - e matem menos pessoas.

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